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WRCResearchNews8.5 .pdf


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Biologists Investigate Novel Way to Repopulate Brook 
Trout Native to the Southern Appalachian Mountains 
 
 
Each of these hatcheries have different water sources: 
the Tennessee Aquarium Conservation Institute uses 
recirculating water in their systems; the Tellico Trout 
Hatchery uses stream water; and the Erwin Trout 
Hatchery is spring­fed. As part of these efforts, fisheries 
biologist Brad Cook and his team, including graduate 
student T.J. Johnson, were called in to collect data on 
which of these methods is the best.  

 
 
(Cookeville, Tenn.)  The Tennessee Wildlife Resources 
Agency (TWRA)  and the U.S. Forest Service are 
interested in protecting a species of fish that, while not 
endangered, is declining in numbers.  The brook trout 
Salvelinus fontinalis​
 is the only species native to the 
southern Appalachian Mountains, and—thanks to 
encroachment from other fish, acid deposition and 
dropping pH levels—are now restricted to extreme 
headwaters.  
 
While techniques like electrofishing and angling have 
been used to remove rainbow trout Oncorhynchs 
mykiss, the fish that are competing for the brook trout’s 
habitat, methods of restocking are helping supplement 
those efforts and repopulate the brook trout in their 
home.   One method of restocking involves 
translocation, or moving fish from other areas to the 
new stream.  But, genetically, that might not be the best 
way.  The use of hatcheries to raise brook trout 
populations seems to be the most effective way of 
restocking.  
 
In 1992, TWRA began raising southern Appalachian 
brook trout at Tellico Trout Hatchery.  The Tennessee 
Aquarium Conservation Institute, the Tellico Trout 
Hatchery, and the Erwin Trout Hatchery are now raising 
brook trout for this research project. 

The research team collects brood fish each fall from 
Sycamore Creek and from Left Pring Hampton Creek. 
About 50 male and female adult fish, ranging from five 
to ten inches long, are taken to the Tennessee 
Aquarium Conservation Institute and the Tellico Trout 
Hatchery where the researchers take milt from males 
and eggs from females and then place the fertilized 
eggs in incubation jars until they hatch.  
 
“The colder the water temperature, the longer it takes 
for hatching,” Cook said.  
 
According to Johnson’s data, the spawnings in 2013 
were the most productive at the Aquarium Hatchery, 
with approximately 53% of the eggs surviving from the 
eyed egg stage to the fingerling stage, in which the fish 
can be transported back to the river.  
 
 

 

 

 

 
“The fingerlings are packed in thick plastic bags and 
transported by horse to the streams in September,” 
Johnson said.  “There they are evenly distributed along 
the streams.  If they live until March and survive the 
winter, we consider the fish as having recruited to the 
population.” 
 
The researchers mark the fish with pliable plastic tags 
to distinguish which hatchery they originated from. 
They are careful to restock fish back into the stream 
from which they originated, i.e., Left Prong Hampton 
Creek fish back into Left Prong Hampton Creek and the 
Sycamore Creek fish back into Sycamore.  The 
researchers revisit the sites 30, 90 and 180 days after 
stocking.  
 
While mortality of stocked fish is possible through 
predation and prolonged cold temperatures, 
researchers are not sure to what extent this occurs 
because flood events can also push them down stream, 
in which case they may not be dead. Researchers know 
that angling is not a major threat to brook trout because 
their size and the difficulty in reaching their habitat 
keeps them from being as desirable a catch as other 
fishes to most anglers. 
 
“This helps tell us that hatchery propagation and 
stocking methods are suitable techniques to establish 
these populations of fish,” Cook said.  “Eventually, we 
hope that we won’t have to stock them, but we’re going 
to gather another years’ worth of data before the project 
will be complete. 

“We’re finding that Sycamore Creek is in need of 
restoration, but it’s becoming a good population of 
brook trout whereas Left Prong Hampton Creek is 
already a good population.  
 
“This project is teaching us a lot about the brook trout’s 
habitat and survival needs,” Cook said. 
He and Johnson want to publish their work to make 
future restocking and restoration efforts more effective. 
Johnson has already presented his data at state 
meetings.  He plans to graduate with a master’s degree 
through the project in May 2016.  
 
 
 
 
 
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