01 Meridian (PDF)

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Revenant:   The   Dying   Realm 
By   Dillon   Murphy 

Book   1:   Awakening 


 Chapter   1:   Meridian 

 The   twin   moons   of   Eras   shined   full   and   bright   against   the   midnight   blue   of   the   fading   world’s 
night   sky.   They   hung   in   perfect   symmetry   above   a  canopy   of   thick   evergreens,   towering   oaks,   and 
ancient   ash   trees.   No   cloud   in   the   sky   dared   to   obscure   or    impede   on   the   moons’   territory   in   the 
heavens.   According   to   the   local   folklore,   the   two   celestial   bodies   reaching   the   climax   of   their   cycle   was 
a   sign   of   good   luck   for   travelers.   Broad   scars   supernovas   and   quick   flares   of   soaring   meteors   littered 
the   night   sky   but   none   could   match   the   light   of   those   moons.   Between   the   twin   moons   burned   the 
brightest   star   in   the   sky,   marking   the   heavens   with   an   intensity   that   rivaled   their   own   light.   At   the 
height   of   the   lunar   cycle,   when   both   moons   were   mirrored   each   other   as   full,   silver   spheres   with   the 
light   of   the   star   in   between,   this   trinity   was   able   to   compete   with   the   light   of   the   dying   sun,   turning   the 
night   into   an   extended   twilight.   Because   of   this,   those   few   travelers   daring   enough   to   venture   out   at 
night   would   at   least   be   able   to   see   danger   coming   before   it   took   them   head   on.   Not   exactly   an   inspiring 
superstition,   but   for   those   unfortunate   enough   to   call   the   dying   realm   of   Eras   their   home,   hope   was 
often   just   out   of   reach. 
The   lingering   snow   of   a  winter   which   refused   to   die   reflected   the   light   of   the   night   sky   and 
illuminated   much   of   the   forest,   though   those   shadows   which   remained   were   an   impenetrable   black 
from   which   no   light   could   escape.   The   forest   was   far   to   the   northern   reaches   of   Eras,   and   the   slightest 
change   in   temperature   was   often   enough   to   set   off   a  meteorological   chain   reaction   which   invariably   led 
to   flurries   and   blizzards.   As   such,   this   area   was   known   as   the   Northern   Wastes   and   was   far   from   a 
tourist   attraction.   The   air   was   charged   with   an   energy   like   static   looking   to   be   released.   It   sometimes 
surged   in   the   air   with   the   occasional   spark,   but   otherwise   hung   in   the   air   with   an   almost   undetectable 
hum   of   excitement.   The   energy   exerted   a  corruptive   effect   on   the   plants   and   wildlife   of   the   Wilds   of 
Eras   which   had   been   nothing   short   of   destructive   in   the   time   since   its   introduction   into   the   world. 
In   a  hollowed   out   pocket   of   an   ancient   oak,   a  single   squirrel   stirred   as   the   first   rays   of   the   dawn 
began   to   climb   over   the   horizon.   The   squirrel   was   cold,   unable   to   retain   sufficient   heat   because   of   the 
patches   of   irritated,   hairless   skin   exposed   to   the   cold   weather.   It   was   plagued   by   an   extra   set   of 
withered,   vestigial   limbs   dangling   uselessly   from   its   chest   and   an   oversized,   lidless   eyeball   protruding 
from   its   cheek   like   a  pimple.   Sleep   was   hard   to   accomplish   in   these   conditions,   but   it   managed   to   curled 
into   itself   tightly   and   descended   once   more   into   whatever   world   squirrels   dream   of. 
  It   would   be   another   hour   or   so   before   the   sun's   rays   would   be   visible   through   the   snow­laden 
branches   of   the   forest   but   already   the   smell   of   a  crisp   spring   morning   was   in   the   air.   A  flock   of   wild 
jaybirds,   having   recently   concluded   their   migratory   return   to   their   northern   homes,   stretched   their 
wings   and   hopped   from   branch   to   branch.   A  few   sung   songs   in   defiance   of   the   darkness,   though   most 
chose   to   remain   silent.   The   moonlight   glinted   off   their   razor   sharp   talons   and   curved   beaks.   The 
jaybirds   lucky   enough   to   have   been   born   with   one   head   were   able   to   hold   a  steady   rhythm   when   singing 
their   songs,   but   the   rest   were   unable   to   keep   the   duet   of   their   malformed   heads   on   cue;   this   fact   should 
be   forgivable   once   it   is   noted   that   each   of   the   two­headed   birds   would   still   only   have   one   set   of   lungs. 
With   glowing   red   eyes,   the   jaybirds   sung   songs   closer   to   snarls   and   hisses   than   chirps   and   tweets. 
What   was   left   of   the   winter's   snow   on   the   forest   floor   was   now   coated   with   a  crisp   layer   of   fresh 
ice.   Blades   of   lush,   green   grass   fought   up   from   beneath   the   snow   where   it   wasn’t   too   high,   though   each 
of   these   blades   had   been   coated   in   its   own   layer   of   frozen   dew   which   crunched   underfoot.   Together, 
these   sounds   of   the   forest   played   a  persistent   melody   as   the   traveler   made   his   way   towards   civilization. 
He   had   been   walking   for   days,   stopping   for   little   more   than   to   eat   hunted   game   and   sleep   a  few 
hours   at   a  time.   Unlike   the   jaybirds,   he   was   heading   south.   He   was   traveling   from   the   arctic   wasteland 
of   the   Northern   Sea,   an   area   far   removed   from   the   prying   eyes   of   any   settlements.   The   man   did   not   look 

the   part   of   a  being   who   should   be   traveling   through   the   Wilds   of   Eras   at   night.   He   was   tall,   and   his   long 
limbs   carried   him   through   the   forest   with   the   ease   of   someone   used   to   long   journeys.   Though   his 
shoulders   were   broad,   as   a  whole   he   was   deceptively   thin.   Defined   muscles   outlined   themselves   against 
his   shirt,   outlines   against   the   fabric   which   gave   the   hint   that   maybe   he   was   stronger   than   he   looked.   He 
hair   was   jet   black   and   shaggy,   hanging   above   his   eyes   and   shifting   with   every   turn   of   his   head.   His 
hands   were   tucked   into   his   pockets   and   his   eyes   were   directed   to   the   ground   as   he   walked.   He   deftly 
maneuvered   outcroppings   of   stones   and   roots   in   the   snow. 
Had   he   been   paying   closer   attention,   he   would   have   noticed   the   forest   thinning   out   as   he 
trudged   through   the   snow.   Trees   were   growing   more   sparse   as   he   drew   closer   to   the   civilized   world. 
With   his   heightened   senses,   he   should   have   picked   up   on   the   crisp,   tell­tale   smell   of   a  cool   spring 
morning.   His   hearing   was   sharp   enough   to   allow   him   to   have   heard   the   disfigured   squirrel   shifting   in   its 
oak   home,   though   even   the   jaybirds'   snarling   tunes   went   unnoticed.   A  man   in   his   position   cannot   afford 
to   be   careless,   to   lose   touch   with   his   surroundings.   Such   carelessness   in   Eras   is   a  sure­fire   way   to   find 
oneself   in   danger;   doing   so   at   night   was   simply   asking   for   death. 
His   seeming   lack   of   awareness   was   misleading,   however,   and   this   act   was   much   to   his   benefit. 
Out   of   all   the   signs   he   overlooked,   Rev   was   honed   in   on   one   fragment   of   his   surroundings   which   more 
than   revealed   morning's   fast   approach: 
His   pursuers   were   growing   anxious. 
They   must   have   picked   up   his   scent   miles   back,   and   Rev   was   disturbed   by   how   long   it   took   him 
to   realize   he   was   being   tracked.   Since   sunset   3  days   ago,   Rev   had   been   cutting   through   these   woods.   He 
noticed   them   before   nightfall   this   night,   so   he   had   to   skip   sleep   or   risk   becoming   all   too   obvious   of   a 
target.   Wolves,   most   likely,   probably   around   eight,   judging   from   the   sounds   of   their   movement.   Smart, 
too,   to   have   stayed   under   his   radar   for   as   long   as   they   did.   But   he   had   smelled   them   long   before   he 
heard   them,   as   they   were   plagued   with   the   unerring   smell   of   death.   Rotting   tissue,   probably   their   last 
meal   stuck   between   their   teeth. 
But   the   approaching   light   meant   the   nocturnal   hunters   would   be   disadvantaged.   Tired,   too 
hungry   to   perform   at   their   peak,   and   already   Rev   could   tell   they   were   growing   impatient.   The   wolves 
probably   realized   just   how   close   he   was   to   the   end   of   the   wooded   path,   how   close   they   were   to   losing 
him   to   the   safety   of   the   nearby   town.   They   had   silently   stalked   him   for   miles,   but   were   now   growling 
orders   to   each   other,   the   occasional   bark   of   insubordination   to   the   Alpha,   a  howl   of   anticipation,   the 
smacking   of   hungry   lips.   The   Jaybird   melody   may   as   well   have   been   nonexistent,   though   Rev   heard 
every   sound   his   predators   made   with   clarity.   He   even   caught   the   yellow   light   of   a  pair   of   eyes   more 
than   once   as   they   glared   at   him   from   a  safe   distance,   obscured   by   the   cover   of   bushes   and   fallen   trees. 
The   wolves   themselves   probably   didn't   think   twice   about   their   rising   mistakes;   to   a  normal   man,   the 
pack   would   have   been   near­silent,   no   more   than   wisps   of   wind   through   the   brush.   But   they   had 
surveyed   their   prey   well   enough   to   determine   he   was   no   ordinary   man   and   so    they   had   bided   their   time 
accordingly.   Now,   however,   their   time   was   running   out. 
Rev   had   every   intention   of   using   their   eagerness   to   his   advantage.   Eight   to   one   wasn't   a  fair 
fight,   so   he   would   have   to   even   the   odds.   He   kept   his   pace   steady,   listening   to   the   pack   of   wolves   match 
it   perfectly   from   every   direction.   He   had   been   surrounded   for   some   time,   but   acting   too   soon   would 
have   been   a  death   sentence.   The   wolves   had   been   waiting   for   him   to   make   a  mistake,   but   now   their 
hunger   was   fueling   their   impatience.  
Rev   reached   a  break   in   the   trees,   a  circular   area   a  few   yards   wide   which   would   force   any   of   the 
beasts   who   attacked   him   to   do   so   without   cover;   in   the   light   of   the   twin   moons   he   would   see   them 
coming.   Now   was   was   time,   he   knew,   and   his   heart   rate   quickened   with   anticipation.   With   each   beat   a 
pulse   of   energy   flew   through   his   entire   body,   preparing   him   for   the   approaching   fight.   The   adventurer’s 
hand   drifted   to   his   belt   where   his   newfound   dagger   hung,   waiting   for   a  chance   to   be   used   again.   It   was 

an   ancient   thing,   blade   about   a  foot   long,   curved   like   a  hawk's   talon   and   steel   darker   than   an   overcast 
night,   reflecting   light   in   a  way   that   looked   out   of   place   in   this   world.   He   rested   his   hand   casually   on   the 
wrapped   leather   handle,   rubbed   the   sharp,   black   crystal   on   the   base.   At   his   touch   the   crystal   seemed   to 
light   itself   with   an   inner   glow,   drawing   his   eye   to   it   as   a  black   hole   draws   light   within.  
“Not   now,”  a    voice   not   his   own   echoed   in   his   mind.   “W
  e   cannot   risk   damaging   it .”   Though   he 
had   reservations   against   fighting   an   entire   pack   of   wolves   with   his   bare   hands,   Rev   decided   it   would   be 
best   to   heed   the   advice.   For   now,   at   least. 
Rev   suddenly   twisted   his   body   in   a  violent   jerk,   unleashed   a  pained   cry,   and   dropped   to   his   butt 
with   his   legs   raised   in   the   air,   left   ankle   gripped   tight.   He   rolled   in   the   snow,   creating   such   a  scene   that   a 
horde   of   Jaybirds   scattered   from   their   perches   with   vicious   snarls.  
“Oh,   mercy   me!”   The   adventurer   called   out   into   the   darkness,   “I   do   seem   to   have   hurt   my   poor 
little   foot!”   This   was,   of   course,   a  bluff   to   draw   out   one   of   the   wolves.   Without   hesitation,   a  single   beast 
bounded   from   the   brush   with   a c  rash ,  sending   twigs   and   torn   leaves   cascading   in   its   path.  
Rev's   elation   at   his   own   self­described   genius   plan   was   eclipsed   by   the   sinking   of   his   heart   in 
his   chest.   This   was   not   a  wolf,   not   anymore.   Though   it   still   held   its   canine   shape,   it   stood   much   taller 
than   the   average   wolf   and   seemed   to   have   been   freed   from   the   confines   of   its   skin.   The   creature 
bounding   towards   Rev   was   nothing   but   tight,   knotted   muscles,   bulging   eyes   and   snapping   jaws.   The 
exposed   muscle   wept   with   blood,   leaving   a  trail   in   its   path   through   the   snow.   Bones   yellow   with   grease 
jutted   out   from   its   shoulders,   hips,   and   paws.   From   its   paws   black   claws   as   sharp   as   razors   tore   at   the 
air,   meeting   about   as   much   resistance   there   as   they   would   when   they   tore   through   Rev’s   flesh.   A  trail   of 
bony   growths   jutted   from   the   creature’s   spine,   a  line   of   spikes   leading   to   the   base   of   its   twitching   tail. 
Its   face   was   nothing   more   than   a  bare   skull,   teeth   perpetually   bared   in   an   ugly   grimace,   eyeballs   with 
shining   yellow   irises   which   seemed   ready   to   roll   out   of   their   sockets   at   any   given   moment.  
The   wolf­like   abomination   was   aimed   at   Rev   like   a  heat­seeking   missile,   giving   him   little   more 
than   a  breath   to   take   in   the   disturbing   sight   of   it   before   its   jaws   were   poised   to   snap   inches   from   his 
face   and   he   could   feel   the   heat   of   its   breath   on   his   neck.   The   full   weight   of   the   wolf   hit   him,   and   he 
used   the   weight   of   the   impact   to   his   advantage,   rolling   with   the   the   beast   while   it   clawed   and   crunched 
at   the   air. 
It   was   much   faster   than   he   had   expected,   thanks   in   no   small   part   to   its   obvious   mutations.   Rev 
was   able   to   slip   his   left   forearm   into   what   little   space   between   his   carotid   artery   and   the   closing   maw   of 
the   beast   before   its   jaw   locked   shut   tight.   Its   fangs   pierced   Rev's   arm   with   no   regard   towards   mercy, 
though   in   their   rolling   the   wolf   had   lost   its   balance.   Rev   used   the   arm   currently   being   gnawed   on   as   a 
post   to   keep   the   beast's   head   at   a  distance,   but   he   couldn't   keep   its   clawing   forepaws   from   tearing   at   his 
chest.   By   now   the   others   would   be   charging   as   well,   he   knew,   though   he   couldn't   hear   anything   over   the 
snarls   of   the   single   wolf   on   top   of   him   now.   Blood   flowed   out   from   its   exposed   muscle   onto   Rev   like 
hot   rain,   steam   rose   around   them   in   billowing   wisps. 
Rev   couldn't   help   but   smile   when   he   saw   his   opportunity.   Thick   muscle   banded   over   most   of   the 
wolf's   chest,   and   it   may   as   well   have   been   steel   when   reinforced   with   the   adrenaline   fueling   the 
monster's   every   move.   But   was   a  large   infection   on   its   rib   cage,   a  festering   blister   from   which   a  stream 
of   pus   drained   from   a  puckering   hole.   A  weak   spot   in   the   form   of   one   open   wound   on   a  beast   little 
more   than   a  giant,   walking,   open   wound.  
Rev   pulled   back   his   right   arm,   relinquishing   more   of   his   left   to   the   beast’s   jaws   as   he   did   so,   and 
drove   his   fist   into   the   infection   with   a  mighty   jab.   He   felt   the   damaged   muscle   squish   and   give   way, 
quickly   turning   the   wolf’s   snarls   into   a  single   frightened   yelp   as   the   wolf   released   his   arm   in   shock.   The 
blood   streaming   down   Rev’s   arm   joined   the   hot   rain   of   the   skinless   wolf’s   blood   as   it   reared   back   in 
shocked   pain. 
The   unidentifiable   goop   Rev's   hand   now   swam   through   made   him   feel   like   he   had   just   punched 

his   way   into   a  pumpkin,   though   that   thought   was   quickly   interrupted.   Rev   picked   up   the   sounds   of 
pounding   footsteps   as   another   wolf   sprinted   to   them   to   support   its   eager   brother.   It   was   nothing   more 
than   a  shadow   to   him   now   but   Rev   knew   if   it   was   as   fast   as   the   wolf   who   had   attacked   first   he   was 
short   on   time.   Rev   kept   the   howling   beast   up   as   a  shield   between   himself   and   the   approaching   wolf, 
while   his   right   hand   navigated   the   insides   of   his   attacker.   He   clenched   a  mass   of   spongy   muscle   and 
pulled.   In   his   grip,   exposed   to   elements,   he   held   the   beast’s   racing   heart,   pulled   free   from   the   protection 
of   its   ribcage. 
This   move   brought   the   monstrous   creature   to   a  hard   stop.   It   went   limp   without   a  second   thought 
and   Rev   held   deadweight   of   its   corpse   up   with   both   hands   for   the   span   of   a  single   blink­­   by   then,   the 
new   attacker   had   pounced,   biting   and   tearing   at   whatever   flesh   it   could   fit   into   its   snapping   jaws.   The 
tangled   mass   of   flailing   limbs,   streaming   blood,   and   gnashing   teeth   created   by   the   impact   rolled   across 
the   clearing,   the   latest   attacker   tearing   flesh   the   whole   time   with   such   intensity   that   sounds   of   ripping 
could   be   heard   over   its   enthusiastic   growls.   When   the   attacking   wolf   finally   stopped   the   roll   and   stood 
to   face   its   captured   prey,   it   found   only   the   damaged   remains   of   its   skinless   brother.   The   new   wolf   tasted 
the   hot   blood   in   its   muzzle   to   confirm   this;   Rev   hav   rolled   to   safety   at   the   last   second. 
On   his   feet   in   an   instant,   Rev   was   able   to   observe   his   enemies   in   full   as   they   emerged   from   the 
black   shadows   of   the   forest   into   the   light   of   the   twin   moons.   The   predators   formed   an   aggressive 
half­circle   formation,   approaching   quickly.   Five   of   the   wolves   still   held   onto   their   skin,   complete   with 
mangy   grey   fur   pockmarked   by   patches   of   oozing,   pinkish   flesh   barely   clinging   to   their   bodies.   The 
outlines   of   damaged   ribs   pressed   against   their   hides,   stomachs   pulled   high   up   from   obvious   starvation. 
A   few   were   missing   eyes,   broken   tails   dragged   behind   others,   one   was   even   hobbling   along   on   three 
legs.   Torn   flesh   exposed   infected   muscle,   segments   of   skulls,   allowed   another   to   drag   its   own   internal 
organs   in   a  loose,   quivering   pile   behind   it.  
Undead   wolves,   if   Rev   had   ever   seen   any   (though   admittedly,   he   never   had)   and   that   would 
account   for   the   rancid   smell   that   had   been   following   him   this   whole   time.   If   he   could   take   them   out   one 
at   a  time,   they   would   be   easy   game.   Undead   are   mindless,   in   constant   need   of   direction,   and   very   easy 
to   kill   if   you   know   what   you’re   doing.   But   undead   were   always   answering   to   a  higher   power,   and   Rev 
could   sense   that’s   where   the   real   problem   lay   for   him.   Whatever   was   commanding   a  pack   of   wolves 
this   large   would   be   a  formidable   opponent,   especially   unarmed.   Rev   backpedaled   to   the   edge   of   the 
clearing   away   from   the   approaching   wolves   and   sized   them   up   one   by   one;   not   unsurprisingly,   none   of 
them   could   ever   fit   the   bill   of   anything   other   than   undead   minion.   It   was   just   when   he   was   beginning   to 
feel   cornered   that   they   halted,   sat   on   their   haunches,   and   began   to   howl   with   a  force   that   stirred   the 
trees   around   them.  
An   enormous   shadow   appeared   behind   the   howling   wolves,   Rev   measured   it   to   be   about   seven 
feet   tall   at   the   shoulders.   It   was   quadrupedal,   almost   resembling   an   oversized   wolf   as   it   stepped   slowly 
and   deliberately   with   the   steady   confidence   of   an   apex   predator.   Though   the   shadow   moved   silently,   its 
burning   footsteps   left   prints   of   rising   steam   and   charred,   smoking   grass   in   its   wake.   When   the   figure 
passed   into   the   light,   there   was   little   transition   from   dark   shadow   to   jet   black   fur.   Spikes   of   bone 
erupted   from   its   shoulders   and   back   in   ornamental   displays.   Banded   muscle   stretched   its   skin   to   its 
limit   and   flexed   threateningly   with   every   step   the   beast   took.  
A   thick,   tangled   mane   hung   from   the   base   of   the   Alpha’s   skull,   down   its   chest   and   shoulders, 
tangled   with   sticks   and   bones   and   matted   with   mud   and   blood.   It’s   head   was   angular,   distinctly   canine 
with   an   elongated   snout   but   sported   a  pair   of   black,   pointed   horns   reminiscent   of   a  trophy   bucks, 
though   much   stockier,   tipped   with   razor   sharp   thorns   designed   to   mutilate   prey.   Pointed   ears   twitched 
eagerly   as   a  pointed   tail   lashed   the   air   like   a  whip   at   its   flank.   Its   lips   were   pulled   back   to   bare   yellow 
teeth   and   black,   infected   gums.   Rev   could   not   pull   his   focus   away   from   the   burning   coals   resting   in   the 
beast’s   skull   where   eyes   should   have   been:   the   telltale   sign   of   a  demon   in   the   flesh. 

Get   it   together!   Rev   scolded   himself   when   he   realized   he   had   forgotten   something:   he   had   lost 
count   of   his   attackers.   With   the   Alpha   in   sight,   Rev   took   a  second   to   analyze   the   scene.   Including   the 
skinless   wolf   he   had   killed,   he   could   only   see   seven   figures,   and   Rev   was   positive   he   had   counted   eight 
wolves   tracking   him.   The   Alpha’s   entrance   hadn’t   been   just   for   show,   it   had   been   an   incredibly 
effective   distraction. 
As   if   on   cue,   the   Alpha   howled   and   as   the   pack   in   front   of   him   hit   a  full   sprint,   weaving 
between   trees   and   leaping   over   logs   and   bushes   and   Rev   heard   a  similar   sound   behind   him.   He   turned 
just   in   time   to   catch   the   sight   of   another   skinless   wolf   on   the   move,   the   ambush   he   had   lost   track   of.   It 
leapt   into   the   air,   jaws   first.   Rev   avoided   the   the   fatal   damage   of   the   bite   but   was   still   hit   full   force   by 
the   undead   predator.   The   two   bodies   crashed   onto   the   ground   with   a  thud,   and   Rev’s   shoulder   was   torn 
open   by   the   sharp   edge   of   a  large,   jagged   rock   at   the   base   of   a  tree.   Knowing   he   needed   a  fast   kill,   Rev 
grabbed   the   skinless   wolf   by   the   banded   muscle   layered   on   the   back   of   its   skull   as   it   lunged   in   for 
another   bite.   Rev   redirected   the   wolf’s   momentum   as   he   sidestepped   the   attack,   and   the   wolf’s 
snapping   maw   collided   with   the   pointed   tip   of   the   rock   with   teeth­shattering   force,   temporarily 
crippling   the   wolf.   Rev   finished   the   monster   by   stomping   on   its   skull,   driving   the   jagged   corner   of   the 
stone   through   the   back   of   the   undead   wolf’s   weakened   skill   with   a  crack   of   bone   and  s  quelch  o  f 
damaged   tissue.   Runny   brain   tissue   clung   to   the   edge   of   the   stone   which   had   forced   its   way   through   the 
wolf’s   skull.   Besides   the   frantic   twitch   of   dead   limbs,   the   beast   was   still. 
Six   left. 
The   others   were   upon   him   now,   led   by   the   Alpha.   Rev   dodged   blurs   of   attacking   beasts, 
chomping   jaws   as   he   shuffled   backwards   in   an   attempt   to   keep   distance   between   himself   and   what   was 
left   of   the   pack.   They   offered   him   no   reprieve,   however,   moving   in   perfect   unison   as   they   closed   the 
gap.  T
  oo  p  erfect,   Rev   realized   as   it   dawned   on   him   that   the   Alpha   was   hanging   just   out   of   reach,   using 
the   undead   like   puppets,   controlling   their   every   move   as   easily   as   it   controlled   its   own.   They   fought 
with   the   singular   purpose   of   killing   him,   a  single   mind   attacking   from   every   direction.   One   jumped   at 
him   from   the   right   but   when   Rev   kicked   it   back   with   one   foot   he   found   himself   beset   from   the   left   by 
two   more.   He   shoved   his   hands   into   one   of   the   snarling   mouths,   getting   a  firm   grip   on   top   and   bottom 
teeth,   and,   working   against   the   weak,   rotten   muscle   of   the   snarling   creature,   tore   the   wolf's   bottom   jaw 
right   of   the   skull.   This   wolf   collapsed   and   Rev   took   the   opportunity   to   grasp   the   snout   of   its   fellow 
attacker   and   snap   its   neck,   bringing   it   down   as   well.   Even   then,   his   enemies   were   relentless,   driven   by 
the   scent   of   blood   in   the   air.   They   moved   in   perfect   balance,   but   Rev   knew   he   was   one   false   step   away 
from   a  violent   death. 
Still   shuffling   backwards,   not   daring   to   turn   his   back   on   the   demon   or   the   undead,   Rev   caught 
his   foot   in   the   open   entrance   to   some   burrowing   creature's   den.   He   hadn't   even   hit   the   ground   before   the 
undead   wolves   had   closed   their   jaws   on   him,   one   on   each   wrist   and   another   tightly   around   his   throat, 
forcing   him   upright   on   his   knees   restricting   his   breathing.   Rev   shut   his   eyes   tight,   bracing   himself   for 
the   tearing   of   teeth   through   his   flesh   like   countless   guillotines.   And   yet,   despite   his   struggling,   the 
wolves   did   not   clamp   down   to   finish   the   kill;   their   teeth   dug   in   just   enough   to   hold   him   in   place. 
They   were   putting   him   on   display   for   the   demon,   an   offering   to   their   Alpha.   Rev   felt   beads   of 
blood   trickle   out   of   each   puncture   made   by   the   wolves'   teeth,   their   tongues   running   over   his   flesh   as 
they   drank   his   essence.   He   didn't   dare   move   his   neck,   but   he   wriggled   his   arms   and   felt   that,   even 
though   their   jaws   were   set   tight,   the   decaying   flesh   of   his   captors   had   some   give.   His   eyes   met   the 
Alpha's,   the   towering   demon   approaching   the   display   presented   to   it   by   its   puppets.   It   left   a  trail   of 
smoking   grass   with   every   step.   The   demon   was   growling,   a  sick,   guttural   noise   from   the   bottom   of   its 
throat,   a  noise   that   seemed   more   like   laughter   than   a  threat.   It   licked   its   lips   as   it   circled   the   scene   a  few 
times,   finally   stopping   once   more   face   to   face   with   Rev.   Its   putrid   breath   came   out   in   clouds   in   the   cold, 
close   enough   to   Rev's   face   to   fog   his   vision.  

“Tell   me,   demon,”   Rev   looked   into   the   burning   coals   of   the   Alpha’s   eyes   as   it   licked   its   lips   an 
inch   from   his   face.   “What   world   are   you   from?   Because   I’d   hate   to   send   you   back   to   the   wrong   hell.”   It 
uttered   another   round   of   growling   laughter   before   slashing   a  burning   claw   across   Rev’s   chest,   cutting 
into   the   warrior   while   the   undead   wolves   held   him   in   place.   Rev   cried   out   in   pain   and   his   vision   flashed 
red,   but   the   resulting   surge   of   adrenaline   made   boosted   his   battle­ready   mindset   to   the   next   level.  I    will 
not   be   killed   by   this   joke   of   a  puppeteer,  R
  ev   told   himself. 
With   preternatural   strength   he   yanked   his   right   arm   forward   with   enough   force   to   wrest   the 
exposed   skull   from   the   shoulders   of   the   rotting   abomination   whose   teeth   were   clamped   on   his   wrist.   Its 
body   hit   the   ground   with   a t hud   though   its   jaws   were   still   locked   tight   on   Rev's   arm.   His   hand   found   the 
dagger   latched   to   his   belt   and   by   the   time   the   demon   had   a  chance   to   react   its   throat   had   been   slit, 
boiling   blood   pouring   erupting   from   the   wound   like   a  geyser.   Streams   of   it   sprayed   Rev,   burning   holes 
in   his   clothes   and   in   his   skin.   The   two   undead   wolves   latched   onto   Rev   released   him   in   pained   howls, 
reeling   back   from   the   pain   that   was   not   theirs   but   struck   them   just   the   same.  
The   Alpha   could   emit   nothing   more   than   a  bubbling   gurgle,   stumbling   in   the   red   hot   slush 
around   its   feet.   With   the   skull   still   digging   into   his   arm,   Rev   moved   in   for   the   kill,   driving   the   black 
blade   into   the   demon's   tendons,   severing   arteries.   Each   attack   was   well   placed   and   intentional,   leaving 
the   demon   an   immobile,   bleeding   mess,   twitching   and   gurgling   in   the   bubbling   pool   of   crimson   beneath 
it.   The   Alpha   issued   a  final,   gurgled   howl   as   its   once   intimidating   body   withered,   muscle   seemingly 
fading   into   nothingness   as   shriveling   skin   tightened   around   bone,   revealing   every   detail   of   the   skeleton 
underneath.   Within   seconds,   it   had   been   gone   from   looking   like   a  demonic   raisin   to   crumbling   to   a  pile 
of   ash,   lines   of   red   embers   still   burning   at   its   core.   From   the   ash   protruded   the   demon’s   heart. 
With   their   leader   defeated,   the   remaining   two   wolves   fled   mindlessly   into   the   woods,   feeling 
nothing   but   the   fear   emanating   from   the   demon,   but   already   their   bodies   were   decomposing   rapidly 
without   the   dark   magic   keeping   them   together.   They   didn't   make   it   far   before   collapsing   into   steaming 
heaps   of   rotting   flesh   themselves. 
With   that   taken   care   of,   Rev   found   a  seat   in   the   melting   snow   and   inspected   his   own   injuries. 
Nothing   life   threatening,   though   he   looked   like   he   was   a  member   of   the   walking   dead   himself. 
Drenched   in   a  cocktail   of   undead,   demon,   and   his   own   blood,   he   was   a  mess   by   anyone’s   standards. 
Still,   he   had   survived. 
The   creatures   of   the   forest   had   fallen   silent   during   the   battle,   but   with   the   wolves   dead   the 
Jaybirds   picked   their   snarling   song   back   up   and   the   squirrels   resumed   their   stirring.   The   sun   was   on   its 
way,   the   demons   had   been   slain,   the   world   was   quickly   becoming   a  better   place­­   for   everyone   but   Rev, 
that   was.   There   was   another   creature   approaching,   one   who   moved   with   a  silence   that   made   the   wolf 
pack   seem   like   amateurs.   For   reasons   Rev   was   still   trying   to   grasp,   he   could   sense   its   presence   as   easily 
as   he   could   sense   himself.   He   sighed   heavily   before   turning   to   face   his   scolding. 
Lording   above   him,   the   large,   horned   owl   roosted   on   a  gnarled   branch.   It   was   as   white   as   the 
snow   coating   the   forest,   His   chest   was   puffed   up,   pointed   feathers   on   his   head   gave   the   impression   of 
horns   put   on   display,   blood   red   eyes   bearing   no   pupils   but   seeming   to   see   everything   underneath   a 
furrowed   brow­­  o  h   yeah,  R
  ev   thought,  h  e's   pissed.   Orokai,   Rev's   not­so­trusted   so­called   guardian. 
The   owl   had   accompanied   Rev   back   from   the   Frozen   Wastes,   claiming   to   be   a  spiritual   guide.   The   truth 
of   it   was,   the   owl   had   just   been   the   first   thing   to   approach   him   after   he,   well­­ 
“I   told   you   not   to   use   that   dagger.”  O
  rokai’s   booming   voice   interrupted   Rev’s   thoughts.   The 
owl's   beak   never   moved,   instead   it   opted   to   use   telepathy   to   send   its   words   to   be   echoed   through   Rev's 
mind.   Rev   supposed   this   approach   made   at   least   a  little   more   sense   than   requiring   Orokai   to   exercise 
his   vocal   chords,   as   the   sight   of   an   owl   literally   speaking,   moving   beak   and   all,   would   be   a  little   too 
ridiculous   for   his   tastes. 
“You're   right,   I  should   have   tried   drowning   them   in   my   own   blood   once   they   ripped   my   throat 

out,”   Rev   snapped,   still   affected   by   the   rush   of   being   ambushed.   He   had   never   been   shy   to   express   his 
resentment   of   the   owl’s   commanding   attitude.   “Damn,   how   cool   would   that   have   been?   Then   you   could 
just   drag   my   corpse   through   the   rest   of   this   journey   and   not   have   to   worry   about   me   fucking   it   up   for 
“ Don't.”  I  t   was   a  simple   enough   command,   and   Rev   reeled   in   his   emotions   as   best   he   could. 
“Hm.   Where   were   you,   anyway?   You   could   have   at   least   given   me   a  hand.” 
“ You   could   have   not   drawn   them   out   to   attack   you.   You   could   have   realized   how   close   to 
Meridian   we   are,   a  town   controlled   by   the   Creed   of   Seya.   Those   undead   were   led   by   a  demon,   weak   as 
it   was   it   would   have   been   smart   enough   to   stay   far   away   from   those   sworn   to   destroy   it.   A  demon   who 
will   flee   to   the   shadows   in   the   light   of   day,   to   protect   both   itself   and   its   undead   minions.   A  demon   who 
could   have   ended   you   without   a  second   thought.   If   they   were   going   to   attack   you,   they   would   have   done 
so   long   before   you   noticed   them.   You   need   to   realize­” 
 “Okay,   enough!   I  get   it!”   Rev   felt   his   anger   building   once   more.   He   had   just   massacred   seven 
undead   and   a  demon   singlehandedly,   almost   completely   unarmed,   and   he   was   being   lectured?   Oh   no, 
not   tonight.   Orokai   continued,   undeterred. 
“ You   need   to   realize   that   this   world   has   changed,   it   is   dying,   no   longer   the   world   you   once   knew. 
The   dead   no   longer   rest,   and   doorways   to   other   worlds   no   longer   remain   closed.   Eras   is   coming 
undone,   Rev,   and   one   of   the   tools   of   that   uncreation   is   in   your   hands.”   The   owl’s   eyes   were   fixated   on 
the   curved,   black   blade   of   Rev’s   dagger. 
 The   dagger   definitely   felt   like   some   powerful   ancient   artifact   the   more   he   held   it.   And   after 
killing   the   wolves,   it   seemed...   hungry.   Like   they   were   appetizers   for   something   bigger.   Weapons   aren't 
supposed   to   have   any   amount   of   sentience   at   all,   and   the   fact   that   this   one   was   humming   in   his   hand, 
eager   for   more   bloodshed...   well,   it   was   unsettling.   Disturbing.   He   sheathed   it,   believing   (but   never 
admitting)   that   maybe   Orokai   was   right.  
“Meridian,   huh?”   Rev   said   casually   now,   as   his   heartbeat   began   to   normalize.   “How   far?” 
“ Start   walking   now,   and   you'll   be   in   the   town's   center   before   midday.   But   Rev,   understand   me 
when   I  say   this.” 
“ Do   not   make   the   same   mistakes   you   made   here   tonight,”  O
  rokai’s   voice   in   Rev’s   head   was   a 
stern   warning.   “It   may   appear   safe,   even   quaint,   but   we   are   strolling   into   the   home   of   our   enemies.   If 
we   are   discovered   we'll   both   suffer   for   it.   I  want   us   out   of   that   town   long   before   night   falls.   It's   too 
dangerous   to   stay   a  moment   longer   than   we   must.” 
 Rev   motioned   a  pseudo­salute,   tapping   two   fingers   on   his   forehead,   nodding   at   the   same   time. 
“Got   it,   captain.   Then   let's   get   started,   I  could   use   a  hot   meal.” 
“ Take   that   with   you,  O
  rokai   nodded   his   head   towards   the   ashen   remains   of   the   demonic   wolf. 
“ Maybe   if   you   present   them   with   the   heart   while   explaining   why   every   inch   of   your   clothing   is   stained 
with   blood   they   might   not   think   you're   there   to   kill   them   all.” 
 The   sun   had   risen   and   brought   with   it   a  relieving   warmth.   Rev   was   thankful   for   it,   as   he   was 
sick   of   the   cold.   He   had   torn   his   sleeves   off   and   into   strips,   covering   the   bite   wounds   as   best   he   could. 
They   turned   out   to   be   deeper   than   he   had   first   thought,   still   wet   with   pooling   blood.   Nothing   that   could 
be   done   about   it   now,   he   determined   as   he   casually   tossed   the   heart   of   the   demonic   wolf   into   the   air   and 
letting   gravity   bring   it   back   to   his   palm   so   he   could   toss   it   again.   Despite   having   been   freed   from   the 
demon’s   body   for   hours   now,   the   flesh   of   the   heart   was   still   hot   to   the   touch   and   Rev   found   his 
one­player   game   of   hot   potato   the   easiest   way   to   deal   with   the   searing   heat   that   left   his   palms   red   and 
irritated   when   he   held   onto   the   organ   for   too   long. 

Reve   continued   his   trek   out   of   the   thinning   trees   of   the   forest   and   reached   the   cracked,   black 
asphalt   of   an   Old   Road   suffering   from   years,   probably   centuries,   of   neglect.   A  thin   layer   of   snow 
covered   large   portions   of   the   asphalt,   but   the   warmth   of   the   morning   sun   was   doing   its   part   to   melt   the 
snow   and   reveal   the   dark   road   and   the   faded   white   and   yellow   lines   which   marked   it.   The   path   ahead 
was   visible   for   miles,   and   the   forest   he   had   left   tapered   off   soon   to   usher   in   vast   fields   on   both   sides   of 
the   road,   though   some   clumps   of   trees   populated   the   fields   near   the   road.   Tall   wooden   posts,   like   trees 
without   limbs,   lined   the   road   as   well   with   thick   black   cables   strung   between   them.   He   was   not   lucky 
enough   to   have   come   across   a  sign,   though   he   supposed   any   signs   this   far   from   civilization   would   have 
been   artifacts   from   a  time   long   since   past   and   wouldn’t   provide   any   useful   direction.   They   would   point 
only   towards   dead   cities   and   ruins. 
There   was   more   to   this   new   warmth   than   just   the   rising   sun.   Something   in   the   air   had   changed 
soon   after   he   left   the   forest,   a  noticeable   shift   from   the   harsh   and   unwelcoming   chill   that   made   the   hair 
on   his   neck   and   arms   stand   on   end   like   static   in   the   air   that   he   had   known   since   beginning   his   travels 
with   Orokai.   It   was   a  familiar   feeling,   the   electricity   in   the   air,   one   he   had   grown   accustomed   to   and 
had   come   to   accept   as   the   norm   for   life   in   Eras.   But   here,   there   was   no   static   in   the   air.   The   air   was 
filled   with   nothing   but   a  calm   warmth,   an   embrace   instead   of   a  warning.   It   was   a  pleasant   change   of 
pace,   to   be   sure,   but   Rev   couldn’t   decide   if   he   preferred   this   new   serenity   over   the   edge   of   the 
electricity   he   had   been   used   to. 
  The   road   was   pockmarked   with   deep   potholes   filled   with   melting   snow   and   Rev   knelt   down 
beside   one   and   tried   to   rid   himself   of   the   sticky   layer   of   blood   coating   him.   This,   however,   proved   to   do 
more   harm   than   good   by   spreading   the   crimson   stains   on   his   clothes,   smearing   his   skin   and   mixing   it 
with   mud.   He   caught   his   reflection   in   the   dirty   water   in   the   pothole.   He   was   filthy,   covered   in   mud   and 
a   cocktail   the   blood   of   too   many   beings   to   count.   His   hair   was   matted   and   oily   after   suffering   weeks 
without   being   washed.   Though   he   had   enough   dried   meat   and   a  small   assortments   of   preserved   foods, 
the   rate   at   which   he   had   to   ration   them   was   only   a  step   above   starvation   and   his   cheeks   were   sunken   in 
from   the   lack   of   nutrition.   Even   Rev   had   to   admit   that   he   was   not   a  pretty   sight.   Once   he   made   it   into 
town   and   got   cleaned   up,   however,   maybe   that   would   change. 
It   was   too   early   for   anyone   else   to   be   this   far   out   on   the   road,   which   Rev   figured   made   his   job 
easier.   He   must   have   looked   like   a  deranged   killer,   and   while   he   supposed   that   might   not   have   been   far 
from   the   truth   it   would   be   easier   to   gain   access   to   Meridian   when   not   being   dragged   off   into   the 
dungeons   or   gallows   or   whatever   the   hell   these   people   did   with   strange,   wandering   criminals.   The 
dagger,   and   all   of   its   hungering   energy,   was   safely   stored   in   the   travel   bag   slung   over   his   shoulder, 
away   from   prying   eyes.  
Orokai   flew   by   his   side,   beating   Rev's   pace   with   ease   by   doing   more   gliding   than   flying.   He 
stayed   one   step   ahead   of   the   adventurer,   leading   him   to   their   destination.  T
  hat’s   what   the   road   is   for, 
idiot,  R
  ev   silently   mocked   the   owl   and   wondered   if   his   telepathy   worked   both   ways­­  c  an   Orokai   look 
into   my   thoughts   as   easily   as   he   can   project   his   own   into   my   mind?   For   the   sake   of   what   little   privacy 
he   had,   he   certainly   hoped   this   was   not   the   case. 
Rev   walked   several   more   miles   down   this   road   before   finally   coming   across   small   wooden   sign 
that   marked   the   road   he   was   on   as   Route   31,   followed   by   a  larger   sign   that   read:   Meridian,   5  marks 
straight.   Forscythe,   right   onto   Route   531   and   20   marks.   Acre,   100   marks   past   Forscythe.   The   signs 
were   the   deep   brown   of   stained   wood   with   fading   white   text   painted   meticulously   by   hand.   Although 
Rev   preferred   the   aesthetic   of   the   green   signs   with   bright   white   lettering   that   he   had   sometimes   run   into 
in   his   travels,   at   least   he   knew   he   was   finally   nearing   the   city. 
Above   him,   black   jaybirds   twittered   as   they   hopped   back   and   forth   on   the   black   cables   strung 
along   the   wooden   posts.   To   Rev’s   surprise,   their   twitters   actually   sounded   like   chirps   instead   of   hisses 
and   snarls.   They   did   nothing   to   threaten   him,   only   stared   at   him   warily   as   he   walked,   looking   for   any 

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